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寻找大脑之外的答案

我们的大脑不是孤立地存在,与身体的其余部分分开,而是以多种方式连接在一起。尽管痴呆症是由大脑疾病引起的,但研究人员正在寻找身体其他部位的答案,以了解那里的变化如何影响大脑。在芝加哥的阿尔茨海默氏症协会国际会议(AAIC)上,我们一直在听取科学家探索肠道与大脑之间联系的信息。

为什么科学家对肠道感兴趣?

我们的肠道充满细菌,实际上,人体中的细菌细胞与人体细胞一样多。人们通常认为细菌对我们的健康有害,但在肠道内部,许多不同类型的细菌会发挥重要作用,有助于消化我们所吃的食物,从而使肠道吸收营养。

肠道中的这种细菌群落称为微生物组,其构成会受到诸如我们所居住的环境和我们食用的食物等因素的影响。一个健康的肠道可以精确地平衡组成微生物组的各种细菌,并且其变化被认为会对我们身体的其他部位和健康产生深远的影响。

肠道和大脑如何联系?

有许多系统将肠道与大脑连接起来,其中一个关键环节就是血液。我们的循环系统连接着人体的所有器官,这意味着肠道中释放的分子(例如与炎症有关的分子)可以到达我们的大脑。

除血液外,还有一种特殊的神经,称为迷走神经,它连接大脑和肠道。这种神经的活动会导致我们的胃和肠收缩,从而在消化过程中搅动食物并分解食物。但是,这不是一条单向路,迷走神经也可以从肠道将信息反馈给大脑。

为什么痴呆症研究人员对此链接感兴趣?

一段时间以来,便秘是帕金森氏病的早期和常见症状。由于帕金森氏症与运动控制问题有关,研究人员认为,帕金森氏症患者的肠道收缩方式可能也会发生变化,这会导致疾病。研究表明,微生物组也可能是这些症状的基础。

凯瑟琳·香农(Kathleen Shannon)在AAIC上谈到了她的研究,该研究研究了帕金森氏症患者的微生物组,她发现肠道中细菌的成分发生了变化。她发现存在较高水平的细菌可以增加炎症,而降低水平的细菌可以减轻炎症。

细菌炎性特征的这种转变可能会在大脑中产生连锁反应,因为炎症水平的提高可能使损害更加严重。这个故事与研究人员检查阿尔茨海默氏病患者肠道内细菌分布时发现的相似-促炎性细菌的增加和消炎性细菌的减少。

到目前为止,我们对痴呆症中的肠脑链接了解多少?

越来越多的证据支持肠道与大脑之间的联系,但我们仍处于寻找其基础生物学机制的初期。

教授 Sangram Sisodia 在AIC上发表讲话,介绍了他的团队探索这种联系的研究,研究了具有阿尔茨海默氏病特征的小鼠,并用抗生素对其进行了治疗,看看这是否改变了微生物组。他们发现用抗生素治疗幼鼠仅一周对微生物组的组成产生了持久影响。当他们观察成年小鼠的大脑时,他们发现雄性小鼠的阿尔茨海默氏症蛋白质淀粉样蛋白的积累发生了变化,而雌性小鼠则没有。他们还发现大脑中免疫细胞的形状发生了变化,表明这些细胞的工作方式发生了变化。随之而来的未来研究将需要探索雄性和雌性小鼠之间的差异,并确定男性和女性的微生物组以及对抗生素的反应之间是否也存在差异,以及这与痴呆的关系。我们还需要确切了解抗生素如何改变人类微生物组,以及任何改变是否有益于或不利于肠道健康。

由于这是一个相对较新且不断发展的研究领域,因此我们仍有很多发现。尽管研究表明阿尔茨海默氏症和帕金森氏症患者肠道细菌的分布发生了变化,但我们不知道这是在推动疾病的发展,还是大脑变化的结果。重要的是要了解不同的微生物组谱与不同类型的痴呆症是否相关,是否有可能通过改变微生物组以降低患病风险,以及是否还可以减慢导致痴呆症的疾病进展。

我们很荣幸能够在此支持对肠道微生物组的研究。 帝国学院英国痴呆研究所 伦敦的研究人员正在努力回答有关痴呆症与大脑变化之间联系的关键问题。


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关于作者

凯蒂·斯塔布斯(Katy Stubbs)